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Colecovision CED

Uno de los proyectos más desconocidos dentro de los que nunca acabaron viendo la luz es uno relacionado con el inventor de lo que son las consolas de videojuegos, Ralph H Baer, la empresa Coleco y un formato llamado CED.

¿Que es el CED? Bueno, se trato de un fallido formato de video en vinilo, no voy a entrar mucho en dicho formato en esta entrada ya que hay varios videos interesantes sobre dicho fallido formato.

Pues bien, leyendo el libro de Ralph H. Baer, sobre los origenes de lo que son las consolas de videojuegos hay algo que me ha llamado poderosamente la atención y si bien este proyecto no llego nunca a concretarse no es otra cosa que el uso del CED como un formato de almacenamiento de datos de cara a los videojuegos de una manera muy similar a lo que años más tarde acabaria siendo el CD… ¿Pero como y de que forma? Pues como accesorio para la Colecovision que como muchos recordaréis utilizaba el famoso y ampliamente utilizado VDP de Texas Instruments de su seria TMS99 cuyo origen estaba en el Ti99 pero luego fue licenciado para varios sistemas entre ellos el MSX de primera generación, el Sega SG-1000 y la Colecovision.

Pero primero de todo lo mejor es citar el libro de Baer tal cual y los motivos que le llevaron a interesarse por el CED mientras él trabajaba en Coleco.

Hacer un sistema de juegos interactivos, el cual utilizaría la consola Colecovision en cojunto con un reproductor de discos de acceso aleatorio no era una tarea fácil. Para hacer este escenario economicamente posible y llegar un precio razonable para un producto de consumo, necesitabamos un reproductor de discos de video de bajo coste. Pensad en un moderno reproductor de CD o de DVD y tendréis una idea. Hacer que Philipps en Holanda o Pioneer en Japón modificarán y redujeran sus inpopulares y caros reproductores laserdisc de 12 pulgadas no era una posibilidad.

Por otro lado, convertir el SelectaVision de RCA, el cual utilizaba los reproductores de discos de video CED si era que era posible basandonos en un estudio de su estándar, el reproductor de discos Selectavision de 12 pulgadas si que parecía un buen reproductor de discos, y era superior al formato óptico y analógico del Laserdisc. De hecho, el sistema de RCA tenia el doble de capacidad que los sistemas de laser en transportar la señal y costaba mucho menos de producir. Para una distribución en gran volumen, los videodiscos de la RCA (Selectavision/CED) eran muy baratos de producir.

La ventaja del CED sobre los sistemas de disco basados en laser de la década de los 80 fue su ancho de banda. Para la misma relación señal-ruid se podía obtener casi el doble del tiempo de reproducción en el CED frente a los discos láser. La RCA nunca empujó su sistema a sus límites pero si el CED hubiera prevalecido, también podría haber entregado el doble de la velocidad de datos en aplicaciones digitales.

¿A donde llevo todo esto? Al desarrollo de una unidad CED especial como accesorio para la Colecovision pero que nunca llego a terminarse.

Jon estuvo de acuerdo con mi estimación de que era completamente
factible reducir el enorme mecanismo de su reproductor para esta aplicación. De hecho, el grupo de Jon en Princeton estaba ya trabajando en una versión radicalmente reducida de su reproductor CED para una presentación en uno de los CES ’84. Lo puse en contacto con Eric Bromley de inmediato. Comenzaron a
negociar un programa de desarrollo para una versión de 5 pulgadas de la máquina SelectaVision de RCA que adecuadamente interfiriese con la ColecoVision.

Ahora bien, esto no llego a ver jamás la luz pero una de las particularidades más grandes del TMS9918A/TMS9928A es la capacidad de poder tomar una señal externa y colocarla como fondo, para entenderlo hemos de entender la lista de prioridad de los sprites respecto al fondo del famoso VDP.

Si un sprite se encontraba en la misma posición de pantalla que otro entonces tenia preferencia el sprite que estaba antes en la lista de sprites y si no había nada en esa parte de la pantalla respecto a los sprites se dibujaba el patrón de fondo, si no habia nada del patrón de fondo entonces el color de fondo pero la particularidad es que si había otro TMS9918A/TMS9928A conectado era posible colocar un fondo adicional creando una escena con dos planos de fondo en vez de uno, pero para ver los pixeles del segundo fondo generado por el segundo VDP en pantalla el primer fondo tenía que tener como valor el color transparente que marcaba que en esa zona del patrón de bits se tenía que ver el pixel correspondiente al patrón dentro de la jerarquía (ver dibujo de arriba).

El truco estaba en que el segundo VDP tenia la parte del generador de sprites apagada, en realidad el duplicar el hardware del generador de patrones de fondo fue lo que se hizo en consolas de 16 bits años más tarde con Mega Drive/Genesis y SNES, pero no es el caso, la particularidad es que realmente era posible conectar cualquier señal de video para convertirla en la imagen de fondo de un TMS9918A/TMS9928A siempre y cuando el fondo del propio fuese transparente. Pero la trampa de ello es que se podía enviar cualquier señal de video de tal manera que esto convertía al TMS9918A/TMS9928A en un «Video Titler» que permitía añadir gráficos por encima de una señal de video. Hoy en día esto no existe pero a principios de los 80 era ampliamente utilizado.

Como curiosidad cuando Nintendo creo su propia versión del TMS9918A/TMS9928A ampliamente modificada para construir la PPU de la NES/Famicom acabo por mantener dicha funcionalidad pero nunca se uso, bueno, si que se uso y en un dispositivo bastante desconocido que no salió de Japón, el llamado Famicom Titler pero es la unica funcionalidad comercial conocida en una consola de 8 bits de esto.

La gracia del TMS9918A/TMS9928A y todos sus derivados es que realmente pueden tomar cualquier señal de video que entre de manera simultanea y con los mismos tiempos y resolución incluso si esta es de video continuo. Pero si volvemos al concepto que quería Ralph H. Baer en1 983 veremos que no es ese el concepto y que lo que él buscaba era algo mucho más parecido al CD-ROM años antes de la aparición del CD-ROM.

La idea era convertir el juego el CED en un formato de acceso aleatorio y no continuo, es decir, que fuese posible buscar los datos en cualquier posición del vinilo de 5 pulgadas que estaban preparando. Es decir, el funcionamiento era el mismo que el del CD-ROM pero esto significaría que tenía que haber un chip adicional con la capacidad de buscar un dato determinado en el disco y copiarlo en una RAM intermedia que reemplazaría al cartucho. Dado que la CPU de la Colecovision es un Z80A que tiene un direccionamiento de 16 bits esto son 64KB pero como los otros sistemas de cartucho su direccionamiento se dividía en 2, de los primeros 32KB de direccionamiento la consola solo utilizaba unos 8KB de RAM y los 16KB del VDP estabán fuera del direccionamiento principal pero sus datos estaban en el cartucho.

De la segunda mitad del direccionamiento, esos 32KB iban para los cartuchos y no se podía superar esa memoria a no ser que se utilizarán trucos como bancos de memoria múltiples que eran extremadamente caros por aquel entonces por lo que la complejidad de los juegos no podía ir más allá de esa cantidad de datos. Los ordenadores se vendían ya con más de 32KB de memoria disponible y tanto los juegos en cinta como en casete solo se tenían que volcar en la RAM mientras que los cartuchos se veían limitados a esos 32KB de datos y programa en total.

Pero una de las particularidades de este sistema es que podían almacenar video pero para que el TMS9918A/TMS9928A lo entendiese necesitaban un chip que fuese capaz de convertir en patrones que e

La idea era la de vender un reproductor CED modificado para datos acompañado de una RAM de unos pocos Kilobytes donde los datos del CED se volcarían y que la CPU leería dicha RAM como si fuese un cartucho. El motivo de ello es que la RAM en 1982 y 1983 empezó a bajar en picado en los ordenadores y esto permitia juegos más complejos que en las consolas lo que llevo a muchos a buscar un formato más allá aunque todos fracasaron por completo en el intento y el cartucho hasta la llegada del CD aguanto una década más sin ser reemplazado como estándar para el almacenamiento de juegos en consolas de sobremesa y alguna compañía como Nintendo aguantaro hasta pasado el año 2000 con dicho formato.

Esto es todo, tenéis los comentarios de esta misma entrada para comentar y no olvideis que tenemos Discord.

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Charli

Alucinado estoy con lo del famicon titler, ni idea de que existía tal aparato, la de cosas que se aprenden nuevas cada dia!!!!